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Absorber la lumière du soleil

La plupart d'entre nous détestent ne pas profiter d'une journée ensoleillée. D'ailleurs, une chercheuse de l'Université d'Ottawa, Karin Hinzer, est en train de s'attaquer à ce problème. Son équipe de recherche au laboratoire SUNLAB souhaite fabriquer des panneaux solaires plus efficaces qui capteront une plus grande quantité d'énergie solaire.

Les cellules solaires habituelles perdent de l'énergie en raison de la réflexion et de la production de chaleur. De plus, elles ne captent qu'une plage du spectre de l'énergie solaire : la lumière visible. Pourtant, les plages invisibles, comme les rayons ultraviolets et infrarouges, contiennent autant d'énergie. C'est pourquoi l'équipe de Mme Hinzer étudie les points quantiques semiconducteurs qui peuvent capter la totalité du spectre solaire.

« L'efficacité de la plupart des cellules solaires utilisées actuellement n'est que d'environ 20 p. 100 tout au plus, explique Mme Hinzer. Nous travaillons en collaboration avec des entreprises pour créer des produits commercialisables dont l'efficacité peut atteindre 40 p. 100 et nous visons même 50 p. 100! »

L'équipe de Mme Hinzer a fait œvre de pionnière dans l'utilisation de la nanotechnologie pour accroître le rendement et favoriser l'absorption d'une plus grande quantité d'énergie. Elle a aussi amélioré l'efficacité des cellules solaires en utilisant des lentilles et d'autres techniques, qui ont augmenté de 1 000 fois la concentration de la lumière.

Les résultats des travaux réalisés au laboratoire SUNLAB ont été intégrés aux produits d'une jeune entreprise canadienne, Cyrium Technologies, et à ceux d'une autre entreprise qui lancera sa production sous peu. De nombreux emplois seront créés dans les nouvelles entreprises de fabrication, d'installation et d'entretien qui apparaîtront, ainsi que dans les entreprises dérivées qui s'intéresseront par exemple à la ventilation et aux pompes à eau chaude solaires. Actuellement, la valeur du marché solaire est de plus de 70 milliards de dollars et croît chaque année d'environ 40 p. 100.

« La collaboration avec le laboratoire SUNLAB est réellement avantageuse, tant pour les partenaires industriels que pour les étudiants. Les chercheurs de l'industrie apprécient la fraîcheur et le dynamisme des étudiants qui travaillent au laboratoire, et les étudiants acquièrent de précieuses expériences et compétences qu'ils pourront ajouter à leur curriculum vitæ », de conclure Mme Hinzer.

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