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Une étude de l'Université d'Ottawa révèle un recul et une perte généralisés des glaciers de marée dans l'hémisphère Nord

(Source d'image : Luke Copland)

Les travaux de deux chercheurs de l'Université d'Ottawa, premiers à cartographier les glaciers de marée de l'hémisphère Nord et à avoir mesuré leurs variations sur ces vingt dernières années, nous amènent à mieux comprendre, et peut-être à prédire, l'impact des changements climatiques dans cette partie du globe.

Leur article « Le lien suivant vous amène à un autre site Web Retreat of Northern Hemisphere Marine-Terminating Glaciers, 2000–2020 » (en anglais seulement), publié dans la revue Geophysical Research Letters, traite de 1704 glaciers dont le terminus touchait l'océan en 2000 et de la position de leur front glaciaire à intervalles réguliers (2000, 2010 et 2020).

« Depuis l'an 2000, les glaciers de marée de l'hémisphère Nord perdent chaque année une superficie totale de 390 km2. C'est presque sept fois la superficie de Manhattan, avec une vitesse moyenne de fonte de 1 km2 par jour », constate Will Kochtitzky, auteur principal de l'article et doctorant au Département de géographie, environnement et géomatique de l'Université d'Ottawa.

Les glaciers de l'inlandsis du Groenland seraient les plus touchés, représentant 60 % de la superficie perdue mesurée.

« Sur les 1704 glaciers de marée présents en 2000, en 2020, 123 ne touchaient plus l'océan en raison de leur recul.

En tout, il y a eu retrait dans 85 % des glaciers, stagnation au sein des limites d'incertitude dans 12 % et avancée dans seulement 3 % », précise le chercheur.

Si l'activité humaine reste la grande responsable du réchauffement climatique à l'origine du recul de la cryosphère — l'ensemble des glaces qui sont à la surface du globe terrestre – il ne faut pas, selon les chercheurs, négliger les caractéristiques environnementales et topographiques locales qui nous permettent de comprendre pourquoi certains glaciers reculent plus que d'autres.

« Nous avons constaté de grandes différences de comportement alors que les conditions climatiques étaient les mêmes – température de l'eau et de l'air et concentration en glace de mer. Ceci nous montre bien que ce sont les caractéristiques propres du glacier qui constituent le facteur déterminant dans l'analyse des variations de retrait glaciaire », explique Luke Copland, coauteur de l'article et professeur titulaire au Département de géographie, environnement et géomatique et de la Chaire de recherche de l'Université en glaciologie.

« L'écroulement des plateformes glaciaires dans l'Arctique est l'une des principales causes de ce recul : les glaciers dont la langue flottante est inhabituellement large au contact de l'océan et ceux dont la partie immergée gagne en profondeur à mesure qu'ils s'éloignent de la côte ont aussi enregistré un recul particulièrement rapide », indique-t-il.

Les quelques exceptions, ceux qui ont gagné en épaisseur au lieu de se rétracter, doivent ce phénomène à une instabilité interne de « surge glaciaire », lequel provoque pendant quelques années une avancée du glacier de 10 à 100 fois plus vite que la normale.

« Toutefois, avertit Will Kochtitzky, même les glaciers qui ont connu des avancées importantes en raison de surges glaciaires dans les 10 dernières années vont probablement fondre plus rapidement dans les années à venir, et donc finir par subir un retrait. »

C'est en travaillant manuellement sur l'imagerie par satellite à l'Université d'Ottawa que les deux chercheurs ont cartographié ces variations glaciaires.

« Jusqu'à présent, personne n'avait idée du nombre de glaciers de marée dans l'hémisphère Nord; et l'on connaissait encore moins le pourquoi du comment de leur évolution », commente Will Kochtitzky.

« Ces recherches ont permis de situer chacun des glaciers, une base à partir de laquelle nous avons pu, pour la première fois, faire état de leurs variations. Ces données sont essentielles à la compréhension des impacts des changements climatiques dans les différents hémisphères. Elles serviront par exemple à de futures études sur le climat, comme celles que publie le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat. »

D'après les deux chercheurs, le recul des glaciers de marée est devenu monnaie courante dans cette partie du globe; et rien ne laisse à penser, dans la conjoncture, que ce phénomène viendra s'inverser.

Ces dernières années, nous avons vu disparaitre au moins une bonne dizaine de plateformes glaciaires : un seuil climatique a été franchi, seuil au-delà duquel ces géants de glace ne peuvent plus subsister », estime Luke Copland.

« Les quelques plateformes glaciaires qui tiennent encore dans le nord du Canada, au Groenland et en Russie sont vouées à disparaitre dans les années à venir. »

Le présent article a été adapté et republié avec l'autorisation de Le lien suivant vous amène à un autre site Web l'Université d'Ottawa.